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Etanol celulósico: Limão (e melhor) do milho

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On the starting line: A cellulosic ethanol car in New York's Times Square. (Flickr/Matt McDermott) No início deste mês, o Senado finalmente fez a coisa certa - votou, por uma grande maioria, para matar as absurdas refinarias de subsídio de 45 centavos por galão para etanol de milho. e também reduziu drasticamente o imposto injusto de 54 centavos por galão sobre o etanol importado. Entre outras coisas, isso nos impediu de trazer o etanol de cana do Brasil, que é feito em um processo muito mais sustentável.
Agora nós produzimos 13 bilhões de galões de etanol de milho por ano, e também temos milhões de carros "flex-fuel" capazes de queimar o material na estrada - commercial appraiser. Soa bem, certo?. Não é. Como as estações de abastecimento de etanol estão concentradas no Centro-Oeste, a maioria dos carros flex fuel queima gasolina, e seus fabricantes acumulam créditos federais de carros limpos e lucrativos. Esse boogoggle está supostamente indo embora conforme os padrões de economia de combustível 2017-2025 são negociados.

Não conte com os produtores de milho, porque a Câmara aprovou uma medida diferente e o presidente Obama está ameaçando um veto se a lei anti-etanol chegar à sua mesa. Argghh. Ninguém me livrará desses subsídios intrometidos?. Porque há uma opção melhor. É chamado de etanol celulósico, com um balanço de energia cinco vezes melhor do que seu primo de milho.
Como meu estimado colega do Car Talk Jamie Kitman aponta, o etanol é neutro em termos de matéria-prima - ele pode ser feito de todos os tipos de plantas de crescimento rápido (incluindo switchgrass). ), a partir de resíduos de colheitas e lixo.

O Congresso poderia enviar uma mensagem poderosa ao liberar o etanol de milho que consome 40% de nossa mais importante safra de alimentos e eleva os preços. E poderia enviar outro sinal colocando o dinheiro da pesquisa em etanol celulósico sustentável, que é feito das partes fibrosas das plantas e evita a desastrosa competição "comida versus combustível".

O Congresso ordenou que as refinarias entreguem 16 bilhões de galões de etanol celulósico até 2022, mas é improvável que isso aconteça. Os produtores de etanol celulósico não conseguiram aumentar suas pesquisas de laboratório em uma proliferação de plantas de grau comercial, e certamente não com o volume exigido. Mas as coisas estão acontecendo. A DuPont deve ter uma planta grande em Nevada pronta em 2013, que usará, no local, os talos de milho, sabugo e resíduos de folhas (coletivamente chamados de "palha") que são frequentemente queimados. A DuPont não está recebendo butkus dos federais - a fábrica fica em Nevada, e não em Iowa, porque o estado do jogo pagou US $ 8. 7 milhões de abatimentos fiscais ao longo de 10 anos.

Este vídeo bastante brilhante da DuPont mostra como a empresa planeja aumentar a produção de etanol celulósico nos estados agrícolas:

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Outro grande produtor, com o nome evocativo Poet , aponta que há mais de 1. 3 bilhões de toneladas de biomassa prontas e esperando para serem transformadas em etanol celulósico, substituindo "toda a gasolina feita de petróleo importado". Está se preparando para construir uma fábrica comercial em Emmetsburg, Iowa, capaz de produzir 25 milhões de galões por ano. Ele também está usando espigas de milho e investigando lascas de madeira e capim-chave que serão quebradas com a ação da enzima.

No ano passado, a importante empresa Novozymes disse estar produzindo enzimas por cerca de 50 centavos por galão, o que poderia produzir etanol celulósico a US $ 2 o galão. "Um ano atrás [esse custo] foi de US $ 1 e, há três anos, chegou a US $ 3", disse o presidente norte-americano da companhia, Adam Monroe. Esse grande salto para a frente deveria acontecer este ano, mas eu não acho que ainda tenhamos atingido a meta - que colocaria o etanol mais limpo no mesmo nível da gasolina.

Switchgrass offers more energy per acre than corn, and it doesn't compete with food. (Flickr/Phlora) Jamie também tem razão em apontar que nossa "política de energia" é ditada por outras forças que não fazer a coisa certa. Se os agricultores do meio-oeste não tivessem (e ainda fazem) suas mãos, o etanol de milho nunca teria acontecido em primeiro lugar. Mas essas pessoas ainda estão lá fora, eles votam, e é por isso que Obama está ameaçando um veto. O etanol, não importa como seja produzido, é corrosivo para as linhas de combustível da gasolina, por isso não pode simplesmente ligar-se à nossa rede existente de 160.000 postos de gasolina. O mesmo problema é conter o hidrogênio, que tem muito menos rede de reabastecimento do que o etanol. As montadoras estão se preparando para produzir um grande número de carros com células de combustível já em 2014, mas o Japão e a Alemanha estão financiando postos de abastecimento, e os EUA estão cortando os fundos de hidrogênio.

Andrew Chung, diretor da investidora de tecnologia limpa Lightspeed Venture Partners , disse-me que uma de suas empresas, a Solazyme, pode usar biologia sintética e equipamentos de destilação existentes para fabricar diesel econômico. combustível que, você adivinhou, pode ser bombeado de bombas diesel existentes. Isso é um trocador de jogos, ali mesmo. Curiosamente, o óleo de alga também pode ser usado para fazer muitas outras coisas, incluindo alimentos (Chung amostrados os brownies de algas) e cosméticos.

Para realmente evoluir, o etanol celulósico tem que enfrentar o grande problema de infraestrutura. Chegamos à estação pública de etanol de mil em 2006, o que é um começo, mas eles não estão geograficamente bem distribuídos. A parte de produção está no caminho certo, mas nenhum combustível já triunfou a menos que haja uma maneira fácil de obtê-lo para as pessoas que vão usá-lo. Estamos em uma corrida para a praticidade - o combustível que supera todos os problemas ganha.
April 16, 2018